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Los `sorters´ organizan la planta

01/12/2006

Básicamente, un sorter permite descomponer unidades de carga en elementos más pequeños o individualizar las unidades que llegan en una remesa. Pero, además, las ordena. De esta manera, es posible distribuir cada una de las cien unidades de una paleta monoproducto en cien paletas distintas multiproducto.

Dada la enorme variedad de productos clasificables, desde pequeños y livianos sobres a grandes y pesados paquetes; las soluciones disponibles en el mercado son, igualmente, bastante variadas y ajustables a las necesidades concretas que tienen los clientes. No obstante, los fabricantes establecen diversas tipologías de sorter dependiendo del sistema empleado para desviar la carga de la banda o el camino de transporte, y también en función del recorrido que efectúa.

 

Mecanismos similares

Prácticamente la totalidad de los sistemas empleados consisten en el mismo principio: un transportador (una banda o un camino de rodillos) desplaza las unidades a lo largo de una línea en la que hay posiciones de recogida (o un nuevo clasificador que hará una segunda distribución). Estas posiciones pueden desembocar en diversos tipos de terminales, desde sacas–para correo, por ejemplo–, que se recogen una vez están llenas, a bandejas de las que un operario retira el paquete o el bulto, bien sea para introducirlo en un contenedor, en un clasificador manual, en una paleta o en cualquier unidad de uso o de transporte.

Sin embargo, a la hora de establecer un mapa de las diferentes técnicas empleadas, lo que se analiza es un tercer elemento indispensable en un sorter: los medios que se utilizan para desviar la mercancía y desplazarla del transportador a una de las líneas de salida.

 

Tipos de clasificadores

Con esa premisa, el College-Industry Councilon Material Handling Education (entidad norteamericana dedicada a divulgar los conocimientos logísticos desde 1952, compuesta por profesores universitarios y expertos del sector) ha establecido las categorías que se pueden encontrar en clasificadores y engloba todas las tipologías que existen en el mercado. De esta forma, los clasificadores con desviadores funcionan con un mecanismo de compuertas batientes que desplazan la carga hacia la salida correspondiente, que queda a 90º del transportador principal.

Este sistema tiene otra variante: el empujador (o arrastrador en algunos casos), que consiste en un brazo terminado en una superficie, que puede ser plana o curva, y que, como su nombre indica, se presiona contra la carga cuando ésta pasa por delante, empujándola hacia la salida.

Una de las ventajas de esta segunda variante–que puede ser accionada mecánica o neumáticamente–es que permite no sólo desplazar el bulto hacia una salida o transportador que esté a 90º, sino que incluso puede desviarlo a otro que circule en paralelo al principal. Sea cual sea la elección de la técnica empleada, se trata,en la práctica, de soluciones que destacan por su simplicidad y su bajo precio en relación con otras alternativas.

 

Desvíos de cargas

Existen otros mecanismos de desvío de la cargadenominados pop-up (empuje ascendente),que funcionan con una filosofía algo distinta alos anteriores. En concreto, disponen de un sistemaembebido en el propio transportador que se ocupa de desplazar la carga desde debajo deella. Para tal fin se utilizan varias técnicas. Entre las más populares se encuentran las que emplean desviadores ascendentes rotatorios. Éstos pueden ser ruedas, rodillos o cadenas y se colocan o bien en diagonal al orden de la marcha (en el caso de las primeras) o perpendicularmente a ésta (si se trata de los otros dos).

Cuando el bulto pasa por delante de la línea desalida, el dispositivo se eleva y rueda, de tal modo que la carga se desplaza hacia afuera. La salida se efectúa a 45º si se emplean ruedas o a 90º si se usan rodillos o cadenas. Un tercer sistema de extracción de la carga por medio de desviadores es el clasificador por zapatas deslizantes; el sliding shoe o positive shoe sorter. La carga es desplazada hacia las salidas gracias a unos tacos o zapatas, que corren sobre los rodillos del transportador y que se deslizan con éste.

Como cada zapata es pequeña–unos pocos centímetros– resulta necesario el uso de varias a la vez, que forman una barrera diagonal que dirige el producto hacia el lateral.Las ventajas de su instalación son que puede dirigir los bultos indistintamente a un lado o a otro de la línea principal y que es un sistema respetuoso con la mercancía.Con una filosofía completamente distinta se han ideado los clasificadores tray sorter o tilttray sorter (bandejas basculantes), ya que, enl ugar de utilizarse un elemento externo al propio transportador que desplace la carga, es el soporte deslizante el que mueve el bulto.

Consisten en un mecanismo de transporte de alta velocidad compuesto por bandejas independientes dispuestas en cadena. Éstas crean un cinturón de movimiento vertical u horizontal que pasa las plataformas basculantes por delante de las líneas de salida. Cuando el artículo llega a la localización que teóricamente le corresponde, la bandeja se levanta y lo deja caer sobre la salida. Se utiliza mucho en diseños compactos circulares por los que los bultos rotan hasta que son extraídos por la salida que les compete.'Cross-belt sorters'.

Con un principio similar a los tray sorter funcionan los cross-belt sorters (clasificadores de bandas cruzadas), pero, en esta ocasión, las bandejas son sustituidas por bandas o cintas en movimiento dispuestas a 90º de la dirección de transporte. Cuando el bulto llega a la posición deseada, la banda se activa lanzando el artículo a la salida. Son especialmente útiles si se precisa descargar una única línea de bultos en múltiples salidas de forma rápida y eficiente.

Dependiendo del tipo de artículo que se gestione, cualquiera de estas modalidades admite distintas configuraciones en sus elementos y los fabricantes pueden presentar varias opciones de cada sistema. Por ejemplo, la técnica de pop-up de ruedas se puede usar con bandas det ransporte por las que circulen sobres acolchados (flyers), pero también es posible encontrar artículos en el mercado que la emplean en clasificadores de rodillos para cajas pesadas.

 

Circular o lineal

Utilizar una u otra de estas técnicas depende de las necesidades concretas de la empresa, tanto en lo que respecta a la mercancía que gestiona como a la operativa que se pretende acometer. Además del sistema mecánico, otra de las cuestiones que se han de definir a la hora de inclinarse por un sorter u otro es el layout: el diseño del camino que tendrá el clasificador. ¿Cuántas salidas debe tener?, ¿qué operativa tiene la entrada de artículos?, ¿qué volúmenes se manejarán?y ¿con qué rapidez se hará la clasificación?

Los fabricantes y representantes de esta clase de soluciones, así como los proveedores de so-luciones integrales de almacenaje son los más indicados para desarrollar un estudio que responda a todas esas preguntas y definir la mejor combinación de elementos y diseño para cada instalación. En cualquier caso, en lo que respecta a la trayectoria, básicamente hay dos tipos:en bucle o lineal. El clasificador en bucle consiste en una línea sin fin que permite recircular los bultos una y otra vez por delante de las salidas.

Así, si aquélla por la que tiene que extraerse la unidad está ocupada –porque se haya estipulado que, por ejemplo, dos paquetes no caigan muy seguidos por una rampa para dar tiempo a un operario a ir retirándolos manualmente–, el bulto puede seguir el circuito y retirarse a la siguiente vuelta.Este tipo de sorters requieren de más espacio que los lineales, pero pueden gestionar un mayor número de unidades.

El clasificador lineal tiene un principio y un fin. Si el bulto no es desviado a una de las salidas, sale del sistema. Es posible, sin embargo, volver a hacer pasar el paquete por la línea, con lo que se forma un bucle y se consigue una redundancia que asegure la entrega de la unidad en una terminal de salida. Este retorno es posible hacerlo con un transportador secundario que corra por debajo del principal.

En este caso, la diferencia básica con respecto al sorter en bucle es que éste permite disponer de más de una entrada y el circuito tiene el doble de longitud, por lo que es factible incrementar el ratio de alimentación y de proceso en comparación con la variante en línea, que admite un punto de entrada y un sólo trayecto de clasificación (el otro sólo es de retorno).

 

De compras

Las cuestiones generales, como las clases de sistemas de extracción y los layouts básicos –ya que se pueden combinar distintos tipos de sorters en una misma instalación y que incluso unos alimenten a otros–, abren un amplio abanico de posibilidades que los fabricantes y desarrolladores han concretado en una serie de soluciones con nombres y apellidos. Una pequeña selección puede mostrar el tipo de dimensiones y técnicas que se utilizan.

Entre las que se comercializan, es posible citar algunas de las concebidas por tres de los principales proveedores que trabajan en el mercado:Knapp, GD Convey (Sandvik) y Vanderlande.Knapp vende diversos componentes y soluciones de clasificación, desde desviadores de rodillos con rendimientos de 1.400 unidades por hora a clasificadores completos.

Esta firma ofrece un clasificador de alta velocidad con conmutador de ruedas. Se trata de un sorter de tipo lineal, con extracción basada en ruedas con funcionamiento en dos etapas (es decir, que existen dos grupos formados por dos pares de ruedas); la velocidad de transporte que alcanza es de 60 m/min y puede despachar 6.000 cajas de cartón o de plástico a la hora.

De la misma casa es posible encontrar el clasificador modular MSS, una solución capaz de gestionar hasta 8.000 paquetes por hora, con una velocidad que llega a los 90 m/min. El sistema utilizado es un conjunto de módulos clasificadores de zapatas unidas por correas. Por su parte, GD Convey ofrece diversas soluciones completas y componentes de clasificación, al igual que Knapp.

La marca representada por GD Convey es Sandvik, uno de los principales fabricantes a nivel mundial de este tipo de tecnologías.Trisort y Plussort. En su catálogo se pueden encontrar soluciones de todos los tamaños y prestaciones. En la gama de grandes clasificadores destaca Trisort, un clasificador de tipo lineal con desviadores por zapatas que es capaz de procesar 12.000 unidades por hora (en un rango de peso de 100 gr a 50 kg), con un avance de 2,8 m/s de media. Otro modelo de gran capacidad es el Plussort, un clasificador por bandas cruzadas (crossbelt) que en su versión más eficiente –Plus33–gestiona hasta 14.000 posiciones por hora y avanza a unos 2 m/s.

Las cargas que puede manejar deben tener un peso de entre 5 gr y 10 kg.Su principal baza es que las celdas que forman la línea y sobre las que van los bultos pueden recogerlos y dejarlos en distintas alturas. Otro modelo, sin desplazamiento vertical, pero también basado en cross-belt, es el SBIR-SD, que puede procesar 17.000 celdas por hora. Por su parte, Vanderlande cuenta con un amplio rango de soluciones para distintos sectores y necesidades.

En su oferta se encuentran modelos como el Exprexorter, un clasificador basado en un bucle de bandejas basculantes ideado para paquetería y correo. Puede ordenar 12.000 unidades por hora con pesos que oscilan entre los 500 gr y los 50 kg. El Crossorter –también de Vanderlande– consiste en un clasificador en bucle con extracción por banda cruzada. Su capacidad y versatilidad so nmuy amplias: 26.000 unidades gestionadas por hora, y acepta rangos de cargas de 5 gr a 30 kg.

Como se puede comprobar, los rangos y capacidades de funcionamiento; las técnicas empleadas–que también influyen en el tratamiento de la carga– y el tipo de bultos que pueden maneja runos y otros sistemas son muy amplios, por lo que aceptar el consejo de los profesionales y estudiar caso por caso es una obligación.

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HERRAMIENTAS DE AYUDA

Existen elementos intermedios que –aunque no forman parte de los sorters– sí son componentes indispensables de los sistemas de clasificación. Es el caso de los seleccionadores de unidades, que ordenan los bultos en una única fila. Para ello, se pueden utilizar diversos sistemas; si bien el funcionamiento viene a ser el mismo: se alimenta una cinta con paquetes y aquéllos que no quedan dentro de ella o que se sitúan junto a otros caen en otra cinta por la que vuelven a entrar en el flujo del seleccionador.

La alimentación de bultos no se hace con una cadencia constante, sino que se utilizan diferentes velocidades para facilitar que unas unidades se separen de otras.La utilidad de un sistema así es también muy versátil, desde conseguir una mejor posición para la clasificación posterior (los sistemas deben empujar o extraer los bultos por unidad, por lo que éstos tienen que quedar separados), a facilitar las labores de escaneado en determinados sistemas.

Desviador vertical

Otro de los elementos accesorios que no son propiamente clasificadores pero que ayudan en el trabajo de éstos es el desviador vertical.Consiste en un sistema de transporte de banda formado por dos piezas independientes que pueden combinarse para formar dos pisos ouno solo, de tal manera que es posible dividir los paquetes entre dos líneas o unificar los bultos procedentes de dos transportadores.

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VER Y PENSAR

Al margen de estos complementos mecánicos, un sistema de clasificación necesita tener unos ojos y un cerebro para determinar dónde debe ir cada paquete o bulto. Las herramientas empleadas dependerán mucho de la mercancía tratada y de los criterios de selección que se empleen. Por ejemplo, un clasificador podría distribuir los paquetes en función del peso, en cuyo caso haría falta un sistema de balanza en una fase anterior a la extracción de los artículos;otras aplicaciones posibles son escáneres,que pueden hacer su trabajo de manera automática,y también es factible escanear cada paquete manualmente antes de introducirlo en la línea de clasificación.

 

Estación de entrada

Además se pueden encontrar soluciones bastante completas y compactas. GD Convey, por ejemplo, comercializa una estación de entrada para paquetes que consiste en una plataforma con rodillos, una báscula dinámica, un medidor volumétrico, un lector de código de barras y una etiquetadora automática. La estación dispone de una plataforma anexa en la que se puede colocar un PC para gestionar todas las tareas necesarias con las unidades entrantes y servir, además, de estación de comunicación con el sistema de gestión del clasificador o del centro logístico en general.

En cualquier caso, los sistemas cuentan con sensores que permiten saber en qué posición circula cada bulto para que cuando llegue al área de salida ésta se lleve a cabo. Y del mismo modo a cómo se organizan los mecanismos de almacenamiento automático, los puntos de entrada de la mercancía actúan de ojos de una aplicación informática de gestión de la clasificación.