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Los retos de la cadena de suministro

01/03/2005

A finales de 2003, en el ámbito de un programa de investigación general sobre la empresa, Accenture publicó un informe titulado ‘Connecting with the Bottom Line: A Global Study of Supply Chain Leadership and its Contribution to the High Performance Business‘ (Estudio global sobre el liderazgo en la cadena de suministro y su contribución a la excelencia en el negocio) en el que se establecía una conexión empírica entre los resultados de la cadena de suministro de las compañías y su capacidad para incrementar la capitalización del mercado.

También se demostraba que las sociedades innovadoras y dinámicas pueden alcanzar e incluso superar, mediante la transformación de las actividades de su cadena de suministro, a los líderes tradicionales que no mejoren de forma continua sus capacidades. En estudios posteriores, Accenture ha examinado la aportación de los diferentes componentes de la cadena de suministro al rendimiento general de la empresa.

El último, realizado en 2004 a partir de la consulta de casi 200 altos ejecutivos de Norteamérica, Europa y Asia-Pacífico, se ha centrado en los éxitos, desafíos y objetivos relacionados con el liderazgo en materia de fulfillment. Este concepto puede incluir la recepción de los pedidos de los clientes, la configuración a medida y el almacenamiento de los productos, la preparación de las solicitudes, el envío y la facturación de los artículos a los establecimientosde distribución o a los usuarios finales de cualquier lugar del mundo.

La función del fulfillment, que ha sido tradicionalmente una disciplina de la vieja escuela y una de las piedras angulares de la logística, es uno de los principales motores de valor de cualquier organización, por su capacidad para influir sobre el servicio al cliente y sus repercusiones sobre los costes de explotación, el capital circulante y la generación de ingresos.

En épocas de recesión, la atención suele centrarse en los costes de fulfillment, que representa nprácticamente el 10% de las ventas de una empresa, por lo que incluso una leve mejoría del rendimiento suele generar grandes ahorros en la cuenta de resultados. Sin embargo,esta disciplina también puede emplearse como factor de diferenciación en el mercado, cuestión que cobra relevancia ante la recuperación económica que lentamente se abre camino en Norteamérica y Europa.

En efecto, esta reactivación económica está dando lugar a un entorno de las siguientes características: La rapidez, la flexibilidad y la capacidad de reacción son cada vez más importantes.l Los modelos de negocio, los procesos y las necesidades de los clientes cambian constantemente, por lo que las capacidades en el servicio a dichos clientes deben ser flexibles

.El outsourcing sigue potenciando la necesidad de gestionar procesos que se extienden a múltiples empresas.l Las fusiones y adquisiciones exigen la integración rápida de las funciones de fulfillment de las compañías fusionadas, al mismo tiempo que se reducen los costes.l

Las empresas trabajan cada vez con mayor número de socios de la cadena de suministro.lLas previsiones siguen siendo aproximadas, pero su repercusión sobre los resultados de la compañía aumenta, dado que aquella con malas previsiones tiene que operar prácticamente en tiempo real a medida que se producen cambios.

Los propósitos de este último estudio internacionalrealizado por Accenture eran: conocer cómo utilizan las empresas sus capacidades en el área de fulfillment (almacenaje y transporte) como palanca para mejorar el rendimiento de su negocio a corto y medio plazo; identificar los objetivos y los recursos organizativos en materia de fulfillment; evaluar los resultados económicos y operativos más recientes; y describir los desafíos, oportunidades y prioridades en dicha materia.

La encuesta se realizó en 2004 a través de Internet entre 184 altos ejecutivos de la cadena de suministro de empresas de fabricación y distribución de Europa (65%), Norteamérica(20%) y Asia-Pacífico (15%). Especialmente, están representados los sectores que desplazan productos tangibles (alimentación y consumo,comunicaciones, electrónica y alta tecnología, artículos farmacéuticos y médicos,distribución, automoción y equipamiento industrial)y las compañías con organizaciones mundiales o regionales.

 

Misiones y objetivos del 'fulfillment'

Los participantes en el estudio son conscientes de que la plena materialización del potencial de las operaciones de fulfillment generará un servicio superior. Por tanto, su primera prioridad, garantizar las entregas homogéneamente exactas a los clientes, se enmarca en el terreno de la excelencia operativa y la mejora del servicio.

La segunda prioridad, mejorar la disponibilidad de productos para los clientes, se encuadra en el desarrollo del negocio y el aumento de los ingresos. Y la tercera, reducir el capital circulante mediante la disminución de existencias, es un objetivo de gestión de costes.

 

Costes, rotación y disponibilidad

Tal como refleja el estudio sobre fulfillment, apesar de las diferentes prioridades de cada sector, todos han logrado mejorar en la disponibilidad del producto, más que en la reducción de costes o de capital circulante. Los datos más destacados son los siguientes:l Entre 2001 y 2003 los costes globales se mantuvieron más o menos estables en porcentaje de ventas.l

Las rotaciones de existencias se mantuvieron hasta 2002 y se redujeron en 2003.l Los resultados de costes y existencias sufrieron grandes variaciones de un sector a otro.Por otra parte, el análisis de Accenture muestra que la disponibilidad general de productos para parasatisfacer pedidos aumentó tres puntos porcentuales entre 2001 y 2003, del 87% al 90%, lo que se traduce en una reducción del 25% delas roturas de stock.

Durante el mismo periodo,según los ejecutivos encuestados, la media de los costes de la cadena de suministro disminuyó ligeramente al pasar del 10,2% de las ventas al 9,8% de las mismas. Otro aspecto a considerar es que los niveles de inventario disminuyeron en 1,2 rotaciones anuales, pasando de 11 a 9,8 de 2002 a 2003. La tendencia no es uniforme, así fue negativa en el sector de alimentación y consumo donde los niveles medios de inventario evolucionaron de 17rotaciones anuales a menos de 13 de un año a otro.

En cuanto al sector de la distribución moderna, la evolución fue de 14 a menos de 11."La disponibilidad de producto es un indicador particularmente eficaz. Asegurar que un artículo está disponible cuando un cliente lo requiere tiene una repercusión directa en los resultados de una compañía a corto plazo",afirma José Bleda, socio de Supply Chain Managementde Accenture. "Sin embargo –apunta–,el aumento de los inventarios, con los costes que conlleva, está impidiendo que muchas empresas mejoren el rendimiento general de sus cadenas de suministro".

 

En busca de la excelencia

En el estudio también se muestra que en la mayoría de los sectores los líderes no han sido capaces de mantener sus niveles de excelencia enfulfillment (medida en términos de exactitud de las entregas, rotaciones de existencias y disponibilidad de producto) por lo que su ventaja se ha reducido.

Los aspirantes, por lo tanto, están desbancando a los líderes. Estas conclusiones coinciden con las obtenidas en el estudio citado al inicio del artículo "Connecting withthe Bottom Line", cuyas recomendaciones continúan siendo aplicables:l Los líderes deben esforzarse constantemente para innovar y reinventarse si no quieren perderl a ventaja ante sus competidores.l

Las ambiciosas iniciativas de gestión de la cadena de suministro tienen el potencial de mejorar los resultados de mercado de los aspirantes y de desplazar a los líderes tradicionales.

 

Reducir las existencias

Según las prioridades expuestas, las empresas que han participado en el estudio han conseguido mejorar la disponibilidad de los productos,aunque a costa de un incremento de las existencias y una reducción de las rotaciones, lo que, según algunos, es inevitable. Sin embargo, Accenture argumenta que los esfuerzos de integración de la cadena de suministro y la colaboración con proveedores y socios externos permiten mejorar la disponibilidad sin sobredimensionar las existencias ni reducir la rotación.

De hecho, la transición desde un entorno de recesión económica hacia uno de reactivación generará una disminución en los niveles de existencias, lo que exigirá a las empresas emprender iniciativas para mejorar la eficacia general de la cadena de suministro. En consecuencia, las mayores oportunidades relacionadas con el área de fulfillment se encuentran en la reducción de las existencias, más que en la rebaja de los costes o en la ampliación del suministro a escala mundial.

Estas oportunidades están en línea con el entorno económico, tendente a un mayor nivel de existencias y un crecimiento de costes de capital y servicios.

 

La colaboración: un desafío

La colaboración con socios externos, otra cuestión esencial del fulfillment, es, según los ejecutivos preguntados por Accenture, su mayor desafío. Aunque a la vez se trata de una gran oportunidad. Desafortunadamente, esta es una fórmula desaprovechada hasta el momento, puesto que el único desafío que ha encontrado un hueco en las agendas de las empresas es el desarrollo de soluciones de aprovisionamiento global.

Según Accenture, esta situación cambiará a medida que la economía se reactive y las empresas traten de poner en práctica soluciones orientadas al crecimiento, con el empleo de estrategias de abastecimiento centradas en la colaboración, uno de los principales factores de crecimiento. De hecho, la consultora destaca dos conclusiones incuestionables:l Los líderes del mercado en su cadena de suministro serán quienes mejoren simultáneamentel os costes, la disponibilidad y las rotaciones de existencias, mientras los demás seguirán sacrificando uno de estos factores para obtener mejoríasen los otros.l

El aumento de la colaboración entre empresases la mejor forma de elevar la rotación sin poner en peligro la disponibilidad o incrementarlos costes. Este incremento de la colaboración se ve obstaculizado por barreras culturales y estructurales.En el estudio de Accenture además se puede apreciar que según el 44% de los encuestados las barreras organizativas son el obstáculo clave para implantar prácticas de colaboración.

En palabras de José Bleda, socio de SupplyChain Management de Accenture, "el aumentode la colaboración con proveedores y socios externos es una de las mejores prácticas para aumentar la disponibilidad sin seguir socavando la rotación y mejorar los inventarios".A lo que añade: "El uso de prácticas de colaboración puede reducir los costes en toda la cadena de suministro; las compañías que dominen esta práctica tienen la oportunidad de crear una clara ventaja competitiva".

 

Las verdades

A partir de las conclusiones del estudio se puede afirmar que los líderes en materia de fulfillment consiguen más éxito en un gran número de funciones. De esta forma, desarrollan mayor conocimiento a través de la optimización tecnológica y una colaboración más estrecha, además de obtener más y mejor información sobre sus necesidades de materiales, las capacidades de sus proveedores y las opciones que ofrece la cadena de suministro.

Los líderes también analizan la información de una forma más eficaz, lo que les permite una mejor toma de decisiones. Igualmente, alcanzan la excelencia en el seguimiento de resultados, a través de mediciones que les indican la forma y posibles áreas de mejora. Por último,disponen de la capacidad y flexibilidad necesarias para convertir sus ideas en modelos operativos y arquitecturas de negocio diferenciadas. La comprensión de las dificultades y oportunidades que entraña el liderazgo en materia defulfillment permite adoptar mejores decisiones sobre las inversiones que hay que realizar y las áreas a las que se debe orientar dicha inversión para potenciar la ventaja competitiva.

 

Una panorámica sectorial

Tras concluir el estudio, Accenture ha realizadoun esbozo de las principales líneas de actuación de cada sector analizado. De esta forma, en el de la automoción y los bienes de equipo industriales las leves disminuciones de costes y aumentos de disponibilidad de productos se han visto contrarrestados por una gran reducción de las rotaciones de las existencias en 2003.

El sector químico ha obtenido sustanciales rebajas de costes, de año en año, como consecuencia del incremento de la importancia de los genéricos. Sin embargo, las rotaciones de existencias no han mejorado y en la actualidad son la principal prioridad. En cuanto al ámbito de las comunicaciones, la electrónica y la alta tecnología han mejorado en los tres segmentos(costes, disponibilidad y rotación), a pesar delas desfavorables circunstancias económicas y la enconada competencia.

Además, se trata dela industria que más ha destacado, especial especialmente en la rotación de existencias. Estos resultadosse han conseguido, en mayor medida, gracias a la subcontratación de la producción y al traslado de las instalaciones a países de bajocoste. Los logros obtenidos merecen especial consideración, ya que este sector suele anticiparse a los demás en materia de gestión de la cadena de suministro.

Por tanto, las tendencias actuales en el campo de las comunicaciones,la electrónica y la alta tecnología se extenderán a otras actividades en el futuro. Por su parte, los productos de alimentación y de consumo han reducido sus costes en la cadena de suministro en pequeña medida y han aumentado la disponibilidad de los artículos.

No obstante, el resultado ha sido una disminución de la rotación de las existencias. Por último, en el sector de la distribución moderna los malos resultados se pueden atribuir a la crisis, que ha incrementado los niveles de existencias.